¿En el futuro usaremos menos petróleo?

Desde compañías gigantes como Exxon Mobil Corp. a miembros de la OPEP como Arabia Saudita, los productores de petróleo dicen que su industria disfrutará de décadas de crecimiento mientras alimentan las necesidades energéticas de las clases medias en expansión del mundo. Pero, ¿y si están equivocados? Hay una gran cantidad de razones para pensar que podrían serlo. Esto es lo que sucede cuando se ponen a prueba sus suposiciones centrales.

La Agencia Internacional de Energía considera que la demanda de petróleo aumentará más del 10 por ciento, a 103,5 millones de barriles diarios para el 2040, mientras que las compañías prevén un crecimiento aún más rápido.

Sin embargo, los pronosticadores no siempre anticipan los cambios sísmicos en la tecnología y la política que podrían frenar el crecimiento de la demanda, o incluso eliminarla en algunas partes de la economía. Incluso pequeños cambios podrían sumarse. Los avances en la eficiencia de los vehículos, el aumento de los coches eléctricos, las normas de emisiones más estrictas y los cambios en otras fuentes de combustible darían lugar a una demanda de petróleo mucho menor de la que la industria está apostando.

“Ni siquiera podemos comenzar a comprender la transformación en el ámbito de la movilidad que está llegando a nosotros”, dijo en una entrevista Jules Kortenhorst, director ejecutivo del Rocky Mountain Institute, con sede en Boulder, Colorado. “No es una pregunta si llegará, es sólo una cuestión de cuál será el momento de la llegada”.

Cambio tecnológico

Alrededor del 60 por ciento del petróleo se utiliza en el transporte, que es también donde los mayores cambios tecnológicos están surgiendo.

En todo el mundo, los gobiernos preocupados por el cambio climático o la contaminación del aire están empujando estándares más estrictos de eficiencia de combustible, o creando zonas de baja emisión para automóviles e incluso barcos. La exposición de las trampas en la prueba de emisiones de diesel de Volkswagen AG y acusaciones similares contra otros fabricantes de automóviles ha aumentado la presión sobre los reguladores para endurecer los estándares.

La proliferación de grandes análisis de datos se ha establecido para reducir drásticamente los residuos de combustible, de acuerdo con el Instituto de Montañas Rocosas. Las aeronaves que se producen hoy en día por compañías como General Electric Co. ya pueden detectar pequeños cambios en el rendimiento del motor, lo que significa que los ingenieros pueden ser enviados para solucionar cualquier problema y mantenerlos operando con la máxima eficiencia. Las tecnologías de navegación más inteligentes permiten a los camioneros reducir las distancias que viajan, mientras que las mejoras en la aerodinámica permitirán a los vehículos viajar más lejos con menos combustible.

Estas y muchas otras tecnologías reducirían las emisiones, mientras que también ahorrarían dinero, especialmente en un mundo donde la Agencia Internacional de la Energía considera que los precios del petróleo suben de $ 50 por barril a $ 80 al final de la década y por encima de $ 100 en 2030.

En total, las mejoras en la eficiencia podrían eliminar la necesidad de alrededor de 11,6 millones de barriles por día de suministro, según la AIE. Se trata de seis superpetroleros de petróleo todos los días. Esto es lo que parece el futuro con las ganancias de eficiencia:

Probablemente el cambio más notable en el transporte será el coche eléctrico. Esto no solo se referirá a los automóviles con baterías, sino también a la tendencia más amplia liderada por compañías como Uber Technologies Inc. y Lyft Inc. hacia el transporte como un servicio bajo demanda en vehículos sin conductor convocados desde su smartphone, según RethinkX, un Think tank con sede en San Fransisco.

Un alejamiento de la norma actual de la propiedad individual de los vehículos tradicionales impulsados ​​por petróleo hacia el intercambio de automóviles de alta tecnología, posiblemente sin conductor, tendría consecuencias económicas y sociales de largo alcance, sobre todo porque se están presionando con más fuerza en los vehículos de más rápido crecimiento Principales economías. El último plan de la industria automotriz de China considera que todo el crecimiento de vehículos nuevos viene de la electricidad. India planea vender sólo coches eléctricos para el final de la próxima década.

“En pocas palabras, la industria va a evolucionar más en los próximos 10 años que en el último siglo”, dijo Gilles Normand, jefe de vehículos eléctricos de Renault SA, en una entrevista.

Si los automóviles eléctricos alcanzan un “factor fresco” a la par con el iPhone, la flota mundial podría expandirse a 450 millones en 2035, de aproximadamente 1,2 millones actualmente, según el economista jefe de BP, Spencer Dale. La adopción de vehículos eléctricos a esta escala podría quitar otros 5,2 millones de barriles por día de demanda de petróleo, según la AIE.

Así que ahora la línea base tiene este aspecto:

A pesar de que el presidente de Estados Unidos, Donald Trump, se inclina por su compromiso con el Acuerdo de París de 2015 sobre el cambio climático, los enviados de Europa a China y Oriente Medio dicen que el cambio hacia una economía baja en carbono es imparable.

Algunas grandes compañías petroleras están reaccionando a este cambio. Royal Dutch Shell Plc, la mayor empresa de energía de Europa, apuesta por los coches de hidrógeno de emisión cero y construye estaciones de servicio de gas natural licuado para camiones en los Estados Unidos y los buques en Europa.

Los biocombustibles también están dispuestos a tomar parte del petróleo en algunos mercados, como las compañías aéreas que buscan reducir las emisiones de carbono, para las cuales la energía de la batería no es actualmente adecuada. El crecimiento de los bioplásticos podría también deshacerse de la demanda de la industria petroquímica, que McKinsey y Co. estima que impulsará el 70 por ciento del crecimiento de la demanda de petróleo hasta 2035.

Los fabricantes de bebidas como Coca-Cola ya pagan unos cuantos centavos más por las botellas hechas de materiales vegetales, que no se sumarán a la creciente sopa de plástico en nuestros océanos.

El cambio generalizado a alternativas como el gas natural y los biocombustibles podría desplazar alrededor de 13,5 millones de barriles por día de la demanda de petróleo en 2040, según la AIE. Eso es más del doble de las ganancias de los coches eléctricos.

Todas estas cosas juntas, que es lo que la AIE dice que se requiere para limitar el calentamiento global a menos de 2 grados Celsius, significaría la demanda de petróleo alcanzando su máximo alrededor de 2020 y la disminución de alrededor de 20 millones de barriles diarios en 2040. Eso es 36 millones de barriles diarios más bajos Que la compañía petrolera promedio pronosticó para 2040, una brecha mayor que la producción actual de la OPEP.

Algunas compañías petroleras han reconocido el potencial para que la demanda alcance su máximo antes. Shell ha dicho que el petróleo podría alcanzar un pico entre los cinco y los 15 años, mientras que Total piensa que un aumento en los vehículos con baterías hará que la demanda de petróleo aumente en los 2030s.

Cambios dramáticos

Un cambio de la demanda en esta escala tendría consecuencias dramáticas para los productores de petróleo, que están entre las compañías más grandes del mundo hoy.

“Si usted toma una gran mordedura de los combustibles de transporte, entonces de repente la economía de todo el negocio de petróleo y gas aguas abajo mirada drásticamente diferente”, dijo Kortenhorst.

Puede haber una lección en las lúgubres fortunas de la industria del carbón de los Estados Unidos. La demanda de combustibles fósiles llegó a su punto máximo en 2007 y ha disminuido gradualmente a medida que las centrales cambiaron a gas natural. Eso provocó un colapso en el valor de algunos de los mayores productores de la nación, incluyendo Peabody Energy Corp., que está entre las 50 compañías de carbón que se declararon en bancarrota en los últimos años.

Las compañías petroleras que ahora se inclinan hacia las energías renovables, como la noruega Statoil ASA, están mejor situadas para sobrevivir a la demanda máxima, dijo Deutsche Bank AG. Exxon Mobil Corp. -por su tamaño y “reticencia al cambio” -es la más vulnerable.

Los gigantes estatales del tipo que dominan la Organización de Países Exportadores de Petróleo están aún más en riesgo y podrían quedar un día con miles de millones de barriles de crudo no deseado.

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